Presente y futuro de las alternativas al petróleo

El petróleo y el gas siguen siendo la principal fuente de energía en los Estados Unidos y en los países del mundo en general. En los últimos cincuenta años, un complejo mercado internacional de petróleo se ha convertido en parte debido al aumento de la OPEP, y las fluctuaciones dramáticas en los precios del petróleo han sido un factor central en el ciclo económico de la economía internacional.

Un número de alternativas notables a la combustión de petróleo y gas se han considerado en el tiempo intermedio, pero no hay otra fuente que haya igualado el nivel de versatilidad y comodidad que es característico de los combustibles de petróleo. Estas otras fuentes, sus ventajas y desventajas, y los futuros potenciales de cada fuente son dignas de consideración.

Casi la mitad de la energía consumida como la energía eléctrica en los Estados Unidos es producido por las centrales eléctricas de carbón. Las reservas probadas de carbón en los Estados Unidos están en los cientos de miles de millones de toneladas y que duraría por lo menos 100 años más, al ritmo actual de consumo. Sin embargo, la combustión de carbón requiere temperaturas extremadamente altas, lo que hace que una fuente de energía de carbón sea inconveniente para el transporte de automóviles y hace que el gas nitrógeno atmosférico generalmente inerte forme pequeñas cantidades de óxidos de nitrógeno. 

Las fuentes renovables como la energía solar, energía eólica, energía geotérmica, energía hidroeléctrica y las represas también representan sólo una pequeña fracción de la energía producida en los Estados Unidos. El mayor golpe contra las energías renovables es su costo, pero la investigación está en constante aumento de la eficiencia de las fuentes renovables y la disminución de costos generales. Otras desventajas incluyen la producción de subproductos tóxicos en la fabricación de paneles solares y los daños a los ecosistemas naturales a partir de la construcción de parques eólicos y embalses. La desventaja más importante de la energía solar y la energía eólica es que la producción es intermitente dependiendo de las condiciones ambientales y los patrones de producción de energía no se asemejan a los patrones de consumo de energía, lo que requiere para el almacenamiento costoso y derrochador de energía. Las energías renovables son uno de los más investigados en la actualidad. La eficiencia del panel solar se ha incrementado en la última década, y la investigación en semiconductores orgánicos podrían producir un aumento masivo de la eficiencia del panel solar. La Investigación hidrológica en curso investiga la optimización de presas y fuentes geotérmicas, aunque existen límites físicos a la cantidad de energía que puede ser generada por estas fuentes.

Otra fuente de energía recientemente desarrolladas y en gran parte experimental está biológicamente derivado de combustibles. Toda la gasolina vendida en los Estados Unidos contiene pequeñas cantidades de etanol, un alcohol generado a partir de la fermentación usando glucosa. Casi cualquier material vegetal se puede utilizar para la producción de etanol porque el almidón natural se descompone en glucosa. La mayoría del etanol agregado a la gasolina en Estados Unidos se produce a partir del maíz gracias a la abundante producción de maíz en el Heartland. La combustión completa del etanol produce los mismos subproductos de combustión de combustibles fósiles, el dióxido de carbono y agua, pero el etanol de origen biológico es a veces visto como una alternativa más respetuosa al medio ambiente, ya la vida vegetal es renovable mientras que los combustibles fósiles no. Las Investigaciones recientes en ingeniería biológica ha descubierto el uso de plantas genéticamente modificadas y las bacterias que producen etanol con una eficiencia óptima. La integración exitosa de estos organismos modificados genéticamente en los sistemas comerciales de producción de energía es por lo menos una década de distancia, pero los organismos genéticamente modificados tienen el potencial de producir combustibles de origen biológico en eficiencias que no puede ser igualada por combustibles fósiles mineras.

El futuro de la producción de energía depende casi por completo de la investigación. Todas las fuentes de energía conocidas tienen ventajas y desventajas, y si bien algunas de estas compensaciones son evidentes, otras son menos transparentes. Es difícil o tal vez imposible de predecir lo que va a casas de alimentación y sistemas de transporte de 150 años en el futuro. Sin embargo, a pesar de todos sus inconvenientes, en la actualidad, parece que el petróleo será una fuente de energía difíciles de eliminar en el futuro próximo.

Fuente: http://www.businesstoday.org

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